Annons

En rymdsond, belyst av solen, med en del av en planet i bakgrunden.

Rymdsonden Messenger nådde sin omloppsbana kring Merkurius 2011. På vägen dit hade den även gjort förbiflygningar av Venus.

Bild: 
NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Neutronens gåta kan lösas i rymden

Neutronen är en vardaglig partikel som finns i nästan alla atomkärnor, men den ruvar på en gåta. Ingen vet nämligen exakt vad dess medellivslängd är när den är på fri fot.

Annons

Publicerad:

2020-06-15

Mätningar i rymden skulle kunna lösa gåtan – det hoppas i alla fall forskare som har analyserat mätningar gjorda med den amerikanska rymdfarkosten Messenger vid Venus och Merkurius för mer än tio år sedan.

Bundna i en atomkärna kan neutroner vara stabila i miljarder år. Fria neutroner sönderfaller däremot efter ungefär en kvart. Det märkliga är att medellivslängden för denna högst vardagliga partikel ännu inte är bestämd. De två olika typer av experiment som har använts för att bestämma den fria neutronens medellivslängd ger resultat som skiljer sig åt med hela åtta sekunder.

När kosmisk strålning slår in mot en planets atmosfär eller yta bildas olika slags partiklar. Messenger mätte flödet av neutroner vid Venus och Merkurius. Instrumentet var inte utformat för den här typen av precisionsmätning, men ur mätningarna kunde forskarna beräkna medellivslängden för neutronen. Resultatet blev omkring 13 minuter, men med stora osäkerheter. Forskarna menar att detta är tillräckligt bra för att visa metodens duglighet. Med framtida rymfarkoster kan mätningen göras bättre, och kanske rentav avgöra frågan om neutronens medellivslängd.

Forskning & Framsteg berättar om fackgranskade forskningsresultat och om pågående forskning. Våra texter ska vara balanserade och trovärdiga, och sätta forskningsresultaten i sitt sammanhang för att göra dem begripliga. Forskning & Framsteg har rapporterat om vetenskap sedan 1966.