”Vi behöver leta efter liv på plats på Venus”

Astronomen Sara Seager forskar om planeter kring andra stjärnor, men hon har också intresserat sig för frågan om liv på Venus. Nu arbetar hon för att skicka en privat rymdsond dit.

Publicerad
Porträtt av Sara Seager framför en svart tavla med ekvationer.

Astronomen Sara Seager är professor vid det amerikanska universitetet MIT, och författare till boken Universums minsta ljus.
Bild: Justin Knight

Planeten Venus är mycket het, har extremt högt luftryck och är täckt av moln av svavelsyra. Det verkar inte vara en särskilt behaglig plats, men många forskare har ändå funderat på om det inte finns möjlighet att mikroskopiskt liv skulle kunna klara sig högt upp i molntäcket.

För ett par år sedan rapporterade en forskargrupp att de hade funnit gasen fosfin i Venus atmosfär, ett ämne som tidigare hade föreslagits som en lovande indikator på liv. Sara Seager, professor i planetforskning vid det amerikanska universitetet MIT, var inblandad i studien. Sedan dess har andra forskare ifrågasatt upptäckten, och den vetenskapliga debatten pågår fortfarande för fullt. Forskning & Framsteg träffade Sara Seager när hon var på besök i Sverige.

1 | Vi vet alltså inte om det faktiskt finns fosfin på Venus eller inte. Kan det hända att det finns fosfin där, men att det ändå inte går att hitta något liv?

– Det finns flera möjliga utfall. Det kan finnas liv och fosfin, fosfin men inget liv, inget liv och inget fosfin, eller också finns det bara liv – utan fosfin.

2 | Hur kan den här frågan få ett svar?

– Det kommer fler mätningar från teleskop på jorden. Men jag tror att vi behöver ta oss till Venus och mäta direkt på plats.

Venus är mycket het, har extremt högt luftryck och är täckt av moln av svavelsyra och verkar inte vara en särskilt behaglig plats.
Bild: NASA

3 | Du har själv en rymdsond på gång som ska skickas till Venus. Vad är speciellt med den?

Sonden jag jobbar med är helt privat, och vi har mycket kortare ledtider. Vi ska testa molnpartiklarna med ett instrument som drar in gaser och skickar en laserstråle genom gasprovet. Strålen går fram och tillbaka genom gasen många gånger, så att signalen förstärks. Även väldigt små mängder av en gas kan identifieras.

4 | Vad skulle det betyda om det finns liv på Venus?

– Det skulle vara fantastiskt om vi skulle hitta ett annat exempel på liv, så nära vårt hem och i en väldigt ogästvänlig miljö. Det skulle betyda att liv kan bildas på andra platser. Det skulle betyda att vår galax, vårt universum, myllrar av liv.

5 | Vad innebär den här frågan för hur astronomer tar sig an frågan om liv i andra stjärnsystem?

– Om vi hittar ett tecken på liv kommer det att vara en väldigt liten signal. Då kommer folk att fråga sig om signalen är verklig, och om den är korrekt tolkad. Om det finns metan måste vi fråga oss om den kan ha skapats genom kemi utan liv. Vi har lärt oss av Venus hur svårt det kommer att bli att få ett definitivt svar.

F&F Evenemang:

En kväll om livet efter digitaliseringen

En tankeväckande och lärorik kväll med teknikhistorikern Nina Wormbs, sociologen Malin Åkerström, filosofen Hans Ruin och litteraturvetaren Jesper Olsson. 25 januari på Playhouse Teater i Stockholm.

Läs mer och boka

Prenumerera på Forskning & Framsteg!

10 nummer om året och dagliga nyheter på webben med vetenskapligt grundad kunskap.

Beställ idag
Publicerad

Upptäck F&F:s arkiv!

Se alla utgåvor